Quando em 1814, com a idade de vinte e cinco anos, François Larderel desembarcou em Livorno de sua cidade natal de Vienne (no Dauphiné na França), sua intenção era aproveitar a situação criada quinze anos antes pela ocupação da Itália por Napoleão para viver uma aventura. Outros partiram para as Américas, mas François foi atraído pelas muitas possibilidades que naquelas primeiras décadas do século XIX, a Toscana e a região de Livorno ofereciam aos empreendedores graças à vida local intelectual, comercial e financeiramente muito ativa, levou por muitas pessoas talentosas, incluindo muitos franceses e outros estrangeiros.

Não sabemos que andanças trouxeram o jovem Francesco às Colinas Metalíferas (colina Metallifere), na área entre Volterra e Massa Marittima, mas é certo que sua formação como químico, apoiada em pesquisas anteriores de Francesco Hoefer, cientista diretor das farmácias do Grão-Ducado da Toscana governado pela família Lorraine, logo lhe permitiu reconhecer entre “moffette” (por analogia com o mau cheiro do gambá) e “putizze” (área desprovida de vegetação devido à alta temperatura do subsolo e a existência de pequenos gêiseres, os “soffioni”) a presença de Bórax, um produto químico muito valioso na época, usado principalmente como desinfetante. A área da descoberta ficava perto de Montecerboli (Monte do Diabo em latim e um bom nome se você considerar odores, calor e fumaça presentes lá!), a poucos passos do Bagno al Morbo , que por sua vez foi incluída na área mais ampla identificada durante o século III dC pelos romanos na Tabula Itineraria Peutingeriana, onde existiam as fontes termais ‘Volaternas’.

Identificar a presença do produto químico desejado foi um passo à frente, mas extraí-lo e depois comercializá-lo foi uma história diferente! A primeira empresa, cujo objetivo era a extração de bórax, foi fundada em 1817 por Francesco (não mais François!) Larderel junto com outros dois compatriotas; o método de extração era muito primitivo: a água das lagoas era colocada em grandes piscinas aquecidas a lenha, a evaporação da água permitia a cristalização do bórax, que depois era coletado, refinado e vendido. Mas o combustível era caro e o abastecimento de madeira cada vez mais difícil e sobrecarregado pelo aumento dos custos de transporte. O bórax extraído não teve, portanto, margem suficiente para manter um desenvolvimento saudável da empresa. Menos de dez anos após a sua criação, esta primeira experiência industrial terminou e a empresa foi dissolvida.

Francesco Larderel teve entretanto uma ideia brilhante: por que, em vez de lenha, não usar o mesmo calor que vinha livremente do subsolo em altas temperaturas para evaporar a água contida nas piscinas e assim cristalizar o bórax a um custo baixo? Desta vez, o caminho ficou livre para dinamizar a atividade nas novas instalações. Em 1826 Francesco Larderel cria uma nova empresa – desta vez apenas em seu nome – que com altos rendimentos, baixos custos de produção e alta qualidade, progride ano após ano contribuindo não só para o enriquecimento pessoal da família Larderel, mas também da Toscana . Em um tempo relativamente curto, em torno da fábrica principal que a Granduca da Toscana Leopoldo II, em reconhecimento ao trabalho realizado por Francesco Larderel nomeou Larderello, novas fábricas de menor tamanho nasceram em Castelnuovo di Val di Cecina, Sasso Pisano, Serrazzano, Lustigano, Lago Boracifero e Monterotondo.

Muitos se contentariam com esse estado de coisas: um produto valioso, uma empresa com desempenho, lucros garantidos. Francesco Larderel, porém, foi além, tratando não apenas do ‘o quê’, mas também do ‘como’: Tendo sido exposto às ideias da Revolução Francesa, talvez por uma crença humanista inata, talvez para atrair mão de obra competente em áreas então isolado, inóspito e vítima da malária, ele queria melhorar definitivamente a qualidade de vida dos que faziam parte de sua indústria: À medida que a empresa se tornava mais próspera, o parque industrial passou a ter escola, médico, farmácia , um armazém geral, uma igreja, um sistema de assistência social a pessoas carenciadas da zona, sem esquecer a parte divertida com uma banda municipal a acompanhar os bailes da época. Toda a organização era gerida de acordo com o Regimento Interno, elaborado pelo próprio Francesco Larderel, que explicitava claramente por escrito os deveres de cada membro de sua empresa.

A velhice, depois o desaparecimento de Francesco Larderel não impediu que a empresa progredisse ainda mais, sob a direção de três gerações sucessivas de Larderel, inovando tecnicamente com maior melhoria de produtividade e novos processos de refino de Ácido Bórico (caldeira Adriana), perfurando mais o solo para busca de vapor (perfuração manual substituída gradativamente por furadeiras a vapor), utilização de bombas a vapor e depois, no início do século XX, produção de energia alternativa, utilizando alternadores acoplados a turbinas a vapor, movidas pelos mesmos vapores endógenos, para produzir eletricidade (uma ideia de um membro da família, o príncipe Piero Ginori Conti).

A atividade de Francesco Larderel recebeu merecidas riquezas e honras que ele compartilhou com as muitas pessoas que o secundaram. Uma das melhores recompensas recebidas, no entanto, está contida no lema da família Larderel: ‘Honor summum Industriae munus’ (a recompensa do trabalho é a maior honra!).

A nacionalização pelo estado italiano de Larderello SPA e sua integração na atual ENEL (Companhia Nacional de Eletricidade) permitem a continuação da grande aventura de Francesco Larderel, permitindo que grande parte da Toscana receba eletricidade através de energia renovável. Hoje, uma visita ao museu Larderel em Larderello explica claramente a história tecnológica favorecida por Francesco Larderel e faz descobrir uma bela área da Toscana, cercada por joias como Volterra e Massa Marittima.

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