Quando as viagens aéreas se tornaram acessíveis ao público no início do século XX, viajar de avião era visto como uma extravagância; foi fabuloso e emocionante. Antes disso levava dias viajar mais de duzentas milhas, então os viajantes adoraram a velocidade e a conveniência que ela oferecia.

No entanto, a atitude positiva em relação às viagens aéreas diminuiu e foi substituída pelo nervosismo devido aos preços crescentes, desconforto das aeronaves e, mais significativamente, aumento da segurança aeroportuária.

Para alguns é realmente muito pior. Estima-se que entre 10-15% dos indivíduos tenham experimentado uma fobia de voar. Os sintomas dessa disfunção grave geralmente incluem frequência cardíaca elevada, respiração rápida, sudorese excessiva e enxaquecas. A gravidade desses sinais e sintomas pode ser agravada ainda mais como resultado de outras ansiedades, incluindo medo de multidões e medo de ficar preso.

Mas a angústia não termina depois que eles descem do avião. Mesmo que passem muitos anos sem pegar um voo, existe o risco incómodo de serem forçados a pegar um voo em algum momento no futuro para trabalhar ou, talvez, algum outro compromisso inevitável.

De onde vem esse medo? Eles não sabem que voar é o método mais seguro de viajar no planeta. Obviamente eles sabem. Mas não importa quantas vezes os sofredores de fobia de vôo ouçam os fatos e as estatísticas, não terá nenhum efeito. Só estou mencionando isso agora porque levanta uma questão fundamental:

Se voar é realmente tão seguro, por que algumas pessoas têm essa aflição?

Para responder a isso, precisaremos olhar atentamente para o cérebro humano, que é perfeitamente adaptado para responder a ameaças. Diante da escolha de um precipício ou de um predador faminto, sua mente sabe exatamente como fazer a distinção entre a certeza de ser comido e a probabilidade de sobrevivência.

O problema surge se a pessoa não aprendeu a processar os detalhes disponíveis de forma eficaz. Foi o que aconteceu durante o período logo após os terríveis eventos de 11 de setembro de 2001. A única informação prontamente disponível veio da frenética cobertura da mídia e dos políticos, tentando defender políticas suspeitas.

As repercussões de um país mergulhado no pânico acabaram sendo catastróficas. O boicote nacional resultante dos horários de voos em todo o país trouxe uma redução aproximada de mais de US$ 80 bilhões para o sistema financeiro dos EUA. Esse número supera os US$ 25 bilhões de destruição que foram infligidos diretamente aos EUA em 11 de setembro.

A decisão de tantos homens e mulheres de não embarcar é, obviamente, completamente compreensível, dadas as cenas horríveis vistas pelo mundo. Na verdade, é então fácil de entender, é incrível que algumas pessoas continuem voando. Se você pensar bem, este é um dos maiores grupos de controle científico que já esteve disponível. A decisão deles de continuar a voar foi bem pensada.

De acordo com pesquisadores da Universidade de Cornell, nos 3 meses imediatamente após os ataques terroristas, houve um aumento de 725 mortes nas estradas nos EUA do que em todo o período correspondente 12 meses antes. Isso ocorre porque muito mais pessoas viajaram de carro em vez de usar um avião. Um estudo mais aprofundado do Instituto de Pesquisa de Transportes de Michigan estima que a quantidade seja ainda maior – 1.018 mortes extras nas estradas quando comparadas com os números dos anos anteriores.

E não terminou aí; o impacto durou praticamente dois anos antes de voltar ao normal. Durante o ano seguinte aos ataques terroristas, houve aproximadamente 2.500 mortes extras nas estradas que não teriam ocorrido se as pessoas tivessem continuado a voar. Mais importante…

Não houve uma única morte como resultado de vôo comercial nos EUA no decorrer deste período.

A preocupação com o risco de terrorismo associado às viagens aéreas foi equivocada. As viagens aéreas eram, na realidade, menos arriscadas do que os viajantes pensavam; e consideravelmente mais seguro viajar de carro. Em retrospectiva, ninguém ficou mais seguro não voando e, para alguns, tragicamente, a decisão de dirigir foi fatal.

Então, por que os indivíduos que continuaram voando optaram por fazê-lo? É realmente simples. A chave está em como eles calcularam o risco a partir das informações disponíveis, e o resultado foi uma avaliação muito mais correta da ameaça. Então, quando eles pensaram em viajar de avião no futuro, parecia uma experiência sem intercorrências

Aqui está o que quero dizer. Se você pensar em qualquer coisa, há uma estrutura e sequência neurológica muito distinta que seu cérebro precisa usar se você sentir medo. E se a sequência e a estrutura que ele usa forem diferentes, você se sentirá diferente sobre isso. Então eles estavam inicialmente tão enojados quanto todos os outros pelos ataques terroristas de 11 de setembro, eles não permitiram que a mídia e os políticos os “hipnotizassem” com a profecia do “filme-catástrofe” dos próximos meses e anos.

Eles perceberam que só porque os ataques aconteceram, não havia evidências de que eles continuariam a acontecer no futuro. Se alguma coisa, as chances de acontecer novamente eram ainda menores. Então, quando eles pensaram em voar no futuro, parecia uma experiência bem comum, até mesmo chata.

A lição a ser aprendida é clara. Simplesmente não é suficiente tentar educar os passageiros medrosos de que as viagens aéreas são seguras. Também é bobo (assim como inútil) esperar que eles “enfrentem seus medos”. A inclinação dos políticos, e também da mídia, de exagerar os problemas não vai mudar. Em vez disso, devemos ensinar as pessoas a usar o cérebro para processar as informações da mesma maneira que as pessoas que continuaram viajando de avião.

A verdadeira chave é ajudá-los a aprender técnicas para modificar a estrutura neurológica e o processo que o cérebro deve usar para sentir medo e preocupação. Então a fobia entrará em colapso; e colapsar rapidamente.

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