Uma das conquistas mais significativas da Espanha moderna foi o desenvolvimento da Alta Velocidad Española – o trem de alta velocidade espanhol.

Iniciado em 1992 para ajudar a promover o tráfego entre Madri e a Expo ’92 de Sevilha, o serviço de trem foi se fortalecendo, surpreendendo muitos de seus críticos originais ao longo da rota. A via de bitola padrão dedicada usada pelo serviço de trens organizado pela RENFE ainda está em expansão, com novas rotas projetadas para entrar em serviço nos próximos anos. O fato de os trens terem bitola padrão também significa que será possível obter compatibilidade com os serviços dos países europeus vizinhos – facilitando ainda mais as ligações com eles. Actualmente, projectos em várias fases são ligações directas de alta velocidade com a França e Portugal e existem mesmo planos provisórios para uma ligação ferroviária do Sul de Algeciras ao Norte de África.

A tão esperada ligação de alta velocidade entre Madrid, a capital espanhola, e Barcelona, ​​a segunda cidade do país, foi inaugurada em fevereiro de 2008 e imediatamente se tornou um sucesso. Saindo da estação de trem Atocha de Madri e terminando sua viagem em Barcelona-Sants, a primeira e mais óbvia vantagem é que o viajante pode ir direto do centro da cidade para o centro da cidade – não há mais problemas para entrar e sair dos aeroportos.

Para que o serviço fosse bem-sucedido, era necessário haver trens suficientes para atender às demandas de todos os passageiros e, atualmente, dezessete trens fazem a viagem diária em cada sentido. O primeiro trem sai de Madri por volta das 6h – chegando a Barcelona às 8h43. O último trem do dia de Madrid é às 21h00 – chegando às 11h38. O tempo de viagem no trem direto de Madrid a Barcelona, ​​portanto, é de apenas 2 horas e 38 minutos: compare isso com o tempo de viagem anterior de mais de seis horas. O trem viaja a uma velocidade operacional comercial máxima de 300 km/h – 186 milhas por hora.

É claro que nem todos os tains são ininterruptos – alguns têm escalas em Guadalajara, Calatayud, Zaragoza, Lleida e Tarragona – aumentando assim o tempo de viagem para pouco mais de três horas. A maioria das pessoas, no entanto, não se importará com o tempo extra gasto na viagem. O trem é uma maneira muito mais confortável de atravessar a Espanha do que em um avião apertado. Os lanches do vagão-restaurante são saborosos, mas se você estiver viajando pela Club Class ou Preferent, em vez da Turista, uma refeição está incluída no preço do bilhete. Além disso, há assentos mais espaçosos – alguns com mesas de carteado, outros que podem ser virados para qualquer direção – telas de televisão e uma atmosfera muito mais convivial. O avião pode levar apenas um pouco mais de uma hora, mas quando você levar em conta todo o tempo de check-in, passar pela sala de desembarque e as viagens extras, não haverá muita diferença. Os preços também são bastante semelhantes – você pode obter uma passagem de ida no trem por apenas EUR 47 se reservar com antecedência, mas, na maioria dos casos, uma passagem de volta custará entre EUR 157 e EUR 192. E, felizmente, você não corre o risco de ser cobrado por excesso de bagagem!

Um bônus adicional que as companhias aéreas nunca ousarão oferecer é que, se seu trem atrasar 15 minutos ou mais, você terá direito a um reembolso de 50% do preço do seu bilhete. Se o atraso for superior a 30 minutos, a sua viagem torna-se gratuita!

O resultado de tudo isso, é claro, é que as viagens aéreas entre Madri e Barcelona – há apenas dois anos a rota mais movimentada em todo o mundo da aviação – foram significativamente atingidas; um déficit estimado de 20% no número de passageiros. Não há agora nada perto dos 971 vôos programados de 2007 – e a Iberia aparentemente planeja introduzir um novo serviço de transporte aéreo menor que deixará cada aeroporto assim que estiver cheio e continuará voando entre as cidades. A atual crise econômica significou que as viagens aéreas foram atingidas em todo o mundo de qualquer maneira – e essa nova competição em uma rota tão movimentada teve um impacto significativo.

Ambientalistas expressaram seu prazer com o corte de voos de Madrid para Barcelona – e viajantes – empresários e viajantes a lazer – parecem igualmente satisfeitos.

É certamente dado às pessoas a oportunidade de experimentar a fabulosa experiência AVE.

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